Der Dugong, eine umarmbare, Seegras liebende Seekuh, hat einen neuen besten Freund: Drohnen

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Einen Dugong zu sehen bedeutet, ihn mit seinem runden Körper, den sanft geschwungenen Flossen und dem riesigen lächelnden Gesicht umarmen zu wollen. Zusammen mit ihren Cousins, den Seekühen, haben sich diese Meeressäugetiere aufgrund ihrer Weidegewohnheiten den Spitznamen „Seekühe“ verdient und fressen täglich bis zu 35 Kilogramm Seegras.

Seegras wiederum ist auf das Sonnenlicht angewiesen, das flache Küstengewässer beleuchtet. In Australien, wo es auf dem breiten und gut beleuchteten Festlandsockel reichlich Seegras gibt, können Dugong-Populationen gedeihen. „Australien war wahrscheinlich schon immer die Dugong-Hauptstadt der Welt“, sagt er Helene Marshein führender Dugong-Experte an der James Cook University in Queensland, Australien.

Ostafrika verfügt über einen ähnlich breiten Festlandsockel und beherbergte möglicherweise einst so viele Dugongs wie Australien, doch Küstenentwicklung und Verschmutzung haben Seegraswiesen zerstört. In der Zwischenzeit werden Dugongs durch wahllose Fischereiwerkzeuge wie Kiemennetze gefangen und ertrinken. Bei einer Reproduktionsrate von einem Baby alle drei bis vier Jahre erholen sich Dugongs nur langsam von Verlusten, und die ostafrikanische Bevölkerung ist jetzt vom Aussterben bedroht.

Die größte verbleibende Gruppe besteht aus etwa 300 Dugongs, die in den geschützten Gewässern des Bazaruto-Archipel-Nationalparks in Mosambik leben. Kleinere Gruppen säumen die Küste von Südsomalia bis zur Maputo-Bucht im Süden Mosambiks, doch Flugzeugvermessungen sind zu teuer, um diese verstreuten Populationen regelmäßig zu kartieren. Bei den letzten Erhebungen zur Beurteilung der Maputo Bay in den frühen 2000er Jahren wurden nur ein bis vier Dugongs gemeldet.

Aber die jüngsten technologischen Fortschritte bieten Chancen. Im Jahr 2020, Damboia Cossa, ein mosambikanischer Forscher an der Universität Göteborg, Schweden, nutzte handelsübliche Flugdrohnen, um nicht nach Dugongs selbst zu suchen, sondern nach den markanten Futterspuren, die sie hinterlassen. Über einen Zeitraum von sechs Monaten führte sie zwölf Drohnenflüge bei Ebbe durch, wenn die Seegraswiesen der Maputo-Bucht leicht zu fotografieren sind.

Um Tausende von Bildern zu verarbeiten, trainierte Cossa ein maschinelles Lernmodell, um die Futterspuren zu identifizieren. Im Jahr 2023 konnte sie gute Nachrichten veröffentlichen. „Wir haben wirklich viele Wanderwege gesehen. Sie kommen immer noch an diesen Ort und fressen immer noch das Seegras.“ Es gibt noch keine zuverlässige Methode, um die Anzahl der Futterwege in die Anzahl der Dugongs umzurechnen, aber Cossa schätzt, dass mittlerweile bis zu 10 oder sogar 20 Dugongs in der Bucht von Maputo grasen. Leider stellte sie fest, dass ihre bevorzugten Seegraswiesen sie oft gefährlich nahe an Stellnetze bringen.

Aber die Einzelheiten dieser Überschneidung können ihrer Meinung nach dazu beitragen, Entscheidungen im Wildtiermanagement darüber zu treffen, wann und wo die Fischerei eingeschränkt werden sollte. Ihr Plan besteht nun darin, ihre Daten mit der örtlichen Gemeinde zu teilen, das Bewusstsein für Dugongs zu schärfen und Fischer einzuladen, an künftigen Umfragen teilzunehmen und sicherere Fangpraktiken herauszufinden. „Versuchen wir, die wenigen Dugongs zu retten, die noch übrig sind.“

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