Neu entdeckter papageienähnlicher Dinosaurier durchstreifte Nordamerika neben T. Rex

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Paläontologen haben in der Hell-Creek-Formation drei verwandte, papageienähnliche Dinosaurier erkannt. Eoneophron infernalis (oben links) geht an MOR 752 vorbei (unten links) und Anzu wyliei (Rechts).
Illustration von Zubin Erik Dutta / Atkins-Weltman et al., 2024, PLOS One, CC-BY 4.0

Seit mehr als einem Jahrhundert durchsuchen Paläontologen die Hell-Creek-Formation im Westen Nordamerikas nach neuen Dinosauriern. Die Felsen bewahren einige der letzten Nicht-Vogel-Dinosaurier vor dem fünften Massensterben auf der Erde, darunter Ikonen wie Tyrannosaurus Und Triceratops. Nun haben Experten eine neue Dinosaurierart aus den Schichten der Kreidezeit entdeckt, ein Truthahn-großes Lebewesen, das ursprünglich als junges Beispiel eines anderen Dinosauriers galt.

Genannt Eoneophron infernalis und beschrieben Mittwoch in Plus einsDie Kreatur gehört zu einer mysteriösen Gruppe von etwa papageienähnlichen Dinosauriern, den sogenannten Caenagnathiden. Seine Entdeckung trägt dazu bei, ein umfassenderes Bild des Lebens auf der Erde in der Zeit vor dem berüchtigten Asteroideneinschlag vor 66 Millionen Jahren zu zeichnen.

Wissenschaftler haben hauptsächlich identifiziert E. infernalis indem man seine Hinterbeine von den Oberschenkelknochen bis zur Fußbasis genau untersucht. Die genauen anatomischen Details der Fossilien sowie das Todesalter des Dinosauriers helfen dabei, ihn von anderen Kreidearten zu unterscheiden und weisen auf eine zuvor verborgene Reihe von Schnabeldinosauriern hin, die neben ikonischen Hell-Creek-Arten wie z Edmontosaurus Und Pachycephalosaurus.

Die zahnlosen Caenagnathiden waren mit Dinosauriern verwandt Oviraptor aus der Mongolei, obwohl ihr Fossilienbestand in Nordamerika viel spärlicher ist und oft nur durch wenige Skelettteile repräsentiert wird. Aber ein Fossil, das vor einem Jahrzehnt beschrieben wurde und liebevoll „Huhn aus der Hölle„– verschaffte den Paläontologen endlich einen umfassenderen Überblick über die Familie. Genannt AnzuDieser Dinosaurier war für einen Caenagnathiden groß, etwa so groß wie ein Strauß mit langem Schwanz, und war der vollständigste Dinosaurier seiner Art, der in der Hell-Creek-Formation gefunden wurde. Als Paläontologen kleinere Knochen von Caenagnathiden fanden, schien es zunächst wahrscheinlich, dass sie von jungen Menschen stammen könnten Anzu.

Als Paläontologe im Royal Ontario Museum Gregory Funston Als ich wegen einiger im Hell Creek gefundener Caenagnathidenknochen kontaktiert wurde, schien es, dass das Bein dem berühmten Höllenhuhn gehörte. „Zuerst dachten meine Kollegen und ich, die Knochen müssten von einem Jugendlichen stammen Anzu weil sie kleiner waren als andere Exemplare, aber größer als eine andere im Jahr 2001 benannte Art“, sagt Funston. Als Funston und Co-Autoren jedoch die mikroskopischen Details im Knochen untersuchten, fanden sie Hinweise darauf, dass es sich bei dem Bein um eine neuartige Art handelt.

Genauso wie man durch die Untersuchung seiner Ringe etwas über das Leben eines Baumes erfahren kann, lassen sich mithilfe einer Wissenschaft namens Histologie Einzelheiten über das Leben eines Dinosauriers in der Struktur seiner Knochen erkennen. Verschiedene Knochengewebe stellen beispielsweise ein schnelles, langsames oder gestopptes Wachstum dar, und viele Dinosaurierexemplare zeigen Ringe aus der Zeit, als ihr Wachstum in rauen Jahreszeiten verlangsamte. Die Details in den Dinosaurierknochen helfen Experten dabei, abzuschätzen, wie alt das Tier war, als es starb, und in welchem ​​Lebensstadium es sich befand. Dies war der Schlüssel zur Erkenntnis Eoneophron ist eine neue Art.

Wenn das fossile Bein von einem jungen Dinosaurier wie einem Jungtier stammen würde AnzuDann hätte das Knochengewebe im Inneren Anzeichen dafür gezeigt, dass der Dinosaurier noch wuchs und noch nicht die Skelettreife erreicht hatte. Stattdessen, sagt Funston, „fanden wir eng beieinander liegende Markierungen auf der Knochenoberfläche, die uns sagten, dass dieses Tier in den letzten Jahren seines Lebens sein Wachstum drastisch verlangsamt hatte oder dass es gerade erst das Erwachsenenalter erreichte.“ Das Bein stammte von einem Dinosaurier, der größer als der kleinste Caenagnathide, aber nicht so groß war Anzu, eine eigenständige Art. Im Leben, Eoneophron hätte wahrscheinlich anderen Caenagnathiden ähnelt, da er einen zahnlosen Schnabel und eine Art Kamm hatte.

„Die neue Studie liefert einen überzeugenden Beweis für das Vorkommen mehrerer Caenagnathidenarten in der Hell-Creek-Formation“, sagt der Paläontologe der University of Calgary Jared Voris, der nicht an der neuen Studie beteiligt war. Die histologischen Daten sind ein überzeugender Beweis dafür Eoneophron ist wirklich ein neuer Dinosaurier und nicht nur die jüngere Form eines anderen.

Zusammen mit einer weiteren, noch unbenannten Art wurden in der Hell-Creek-Formation mindestens drei Caenagnathiden gefunden. Das Muster passt zu dem, was Paläontologen anderswo entdeckt haben. „Obwohl dies eine kleine Überraschung war, weil wir dachten, wir hätten es mit einer jugendlichen und nicht mit einer kleineren Art zu tun“, sagt Funston, „macht die Anwesenheit einer dritten Art sehr viel Sinn, da es sich um ein weiteres bekanntes Ökosystem mit Caenagnathiden handelt.“ Im Dinosaur Provincial Park, Alberta, gibt es drei Arten unterschiedlicher Größe.“

Die Existenz von drei ähnlichen Dinosauriern unterschiedlicher Größe deutet darauf hin, dass sie die alten Lebensräume irgendwie aufteilten, um nicht um Nahrung und andere Ressourcen zu konkurrieren. Es könnte sein, dass Caenagnathiden in erster Linie Pflanzenfresser waren, sagt Funston, genauso wie viele kleine Arten heute Pflanzenfresser sind, die sich im selben Lebensraum von verschiedenen botanischen Nahrungsmitteln ernähren.

Vor einem Jahrhundert hofften Museen im Nordosten Amerikas und anderswo, atemberaubende Dinosaurierskelette für ihre Fossiliensäle zu erwerben. Der Schwerpunkt lag auf großen und relativ vollständigen Skeletten. Fossilien kleinerer Arten waren nicht nur selten, sondern wurden auch oft zugunsten von Reptilien-Hinguckern übersehen. Da nun die größeren Dinosaurierarten an Orten wie der Hell-Creek-Formation bekannt sind, haben Experten neue Anstrengungen unternommen, um die Menagerie dieser Arten zu finden, zusammenzusetzen und zu erkennen kleinere Arten die neben den ikonischen Giganten lebten.

Caenagnathiden gehören zu den am schwersten zu fassenden Dinosauriern. Sie waren klein und hatten im Vergleich zu größeren Dinosauriern im gleichen Lebensraum relativ empfindliche Knochen. Caenagnathiden waren nicht nur selten, sondern in den meisten Fällen auch unvollständig erhalten. „Es ist immer ein willkommener Anblick zu sehen, dass mehr Forschung zu ihnen betrieben wird“, sagt Voris, „und zeigt, dass wir noch viel über das Hell Creek-Ökosystem lernen müssen.“

Selbst wenn Paläontologen sich auf die Suche nach kleinen Dinosauriern machen, ist das eine anspruchsvolle Aufgabe. „Wenn man in den Bergen auf der Suche ist, ist die Wahrscheinlichkeit größer, dass ein großer Knochen herausragt als ein kleiner“, sagt Funston, wobei kleinere Fossilien oft an Stellen voller Zähne, Schuppen und Knochen gesammelt werden. Selbst dann benötigen Experten ein ausreichendes Skelett, um es mit anderen Dinosauriern vergleichen zu können. „Um die Vielfalt kleiner und schwer fassbarer Tiere in einem Gesteinspaket wirklich aufzudecken, müssen wir wirklich relativ vollständige Skelette finden, die doppelt selten sind“, sagt Funston.

Einzelfunde wie z Eoneophron könnte die Erwartungen der Paläontologen darüber ändern, wie es den Dinosauriern in den Tagen vor dem Asteroideneinschlag ergangen ist, der zu ihrem Untergang führte. Die Hell-Creek-Formation dokumentiert diesen letzten Teil der Kreidezeit vor dem Einschlag, und Paläontologen diskutieren seit Jahrzehnten darüber, ob die Zahl der Dinosaurierarten in dieser Zeit zurückgegangen ist. Die verfügbaren Beweise, sagt der Paläontologe und Mitautor der Studie des Royal Ontario Museum Jade Simon, ist, dass die Artenzahl der Caenagnathiden gegen Ende der Kreidezeit konstant blieb oder sogar zunahm. „Bei Caenagnathiden scheint es, dass wir jedes Mal, wenn wir genauer hinsehen, feststellen, dass ihre Evolutionsgeschichte reicher und komplexer ist als bisher angenommen“, sagt sie.

Die Tatsache, dass in den Gesteinen der Hell-Creek-Formation neue kleine Arten gefunden werden, deutet darauf hin, dass die vollständige Zahl der Dinosaurier noch nicht bekannt ist. „Unser Verständnis des umstrittenen Dinosaurierrückgangs vor dem Aussterben der Kreidezeit könnte auf lückenhaften Daten basieren“, sagt Funston. Während Paläontologen die kleineren Mitglieder der Dinosaurier-Menagerie ergänzen, werden Experten ein neues Bild davon zusammenstellen die letzten Tage der Dinosaurier.

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