Winzige Ameisenarten stören das Jagdverhalten der Löwen

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Forscher sagen, es seien mehr als nur große Hoffnungen.

In einer heute in der Zeitschrift veröffentlichten Studie Wissenschaftberichtet ein Wissenschaftlerteam, dass eine winzige und scheinbar harmlose invasive Ameisenart die Baumbedeckung in einem ostafrikanischen Wildtiergebiet verändert und es Löwen, dem berühmtesten Raubtier der Welt, erschwert, ihre bevorzugte Beute, Zebras, zu jagen.

„Diese winzigen Eindringlinge nutzen auf geheimnisvolle Weise die Bindungen, die ein afrikanisches Ökosystem zusammenhalten, und bestimmen, wer wo gefressen wird“, sagte Todd Palmer, Ökologe und Professor am Fachbereich Biologie der University of Florida.

Die Studie, die sich über drei Jahrzehnte erstreckt, umfasste eine Kombination aus versteckten Kamerafallen, von Satelliten verfolgten Halsbandlöwen und statistischer Modellierung. Es veranschaulicht das komplexe Interaktionsgeflecht zwischen Ameisen, Bäumen, Elefanten, Löwen, Zebras und Büffeln.

Die Störung beginnt in den Akazienbäumen im Ol Pejeta Nature Conservancy, einem afrikanischen Wildschutzgebiet in Zentralkenia. Die Bäume werden seit jeher durch eine Ameisenart vor blattfressenden Tieren geschützt, die in den Knollendornen der Bäume nistet. Als Gegenleistung für ihr Zuhause verteidigen die Ameisen die Bäume erbittert vor riesigen Pflanzenfressern wie Elefanten, Giraffen und anderen Pflanzenfressern – eine Vereinbarung, die Ökologen Gegenseitigkeit nennen.

In veröffentlichten Studien aus den frühen 2000er Jahren begann Palmer, die Komplexität dieser kongenialen Beziehung zwischen Pflanzen- und Tierarten in Ostafrika zu entschlüsseln.

„Zu unserer großen Überraschung stellten wir fest, dass diese kleinen Ameisen als unglaublich starke Verteidiger dienen und im Wesentlichen die Baumbedeckung in diesen Landschaften stabilisieren, sodass die Akazienbäume an einem Ort mit so vielen großen pflanzenfressenden Säugetieren überleben können.“ sagte Palmer.

In der neuesten Studie sagen Wissenschaftler jedoch, dass die Ankunft eines invasiven Insekts namens „Großköpfige Ameise“ (Pheidole megacephala) eine Kette von Ereignissen auslöst, die zu einer Veränderung des Raubtier-Beute-Verhaltens geführt hat, die die Gefahr noch weiter erhöhen könnte Populationen von Löwen – einer Art, die bereits vom Aussterben bedroht ist.

Die großköpfigen Ameisen sind kleine, aber gefräßige Insektenjäger, die Kolonien der baumschützenden Ameisen zerstören, die Bäume aber nicht vor den größeren Tieren verteidigen. Nachdem sie ihre Leibwächter verloren haben, werden die Akazienbäume von Elefanten ausgerottet. Die Löwen, die Raubtiere aus dem Hinterhalt sind, verlassen sich auf die Baumkronen, um sich anzuschleichen und sich zu verstecken, bevor sie sich auf Zebras stürzen. Weniger Baumbestand bedeutet, dass Löwen ihre Beute nicht so erfolgreich aus dem Hinterhalt angreifen können.

„Oft stellen wir fest, dass es die kleinen Dinge sind, die die Welt regieren“, sagte Palmer. „Diese winzigen invasiven Ameisen tauchten vielleicht vor 15 Jahren auf, und keiner von uns hat es bemerkt, weil sie gegenüber großen Lebewesen, einschließlich Menschen, nicht aggressiv sind. Wir sehen jetzt, dass sie Landschaften auf sehr subtile Weise verändern, aber mit verheerenden Auswirkungen.“

Die Löwen machten das Beste aus einer schlechten Situation und richteten ihre Aufmerksamkeit auf die Büffel, sagte Palmer. Allerdings sind Büffel größer als Zebras und halten sich in Gruppen auf, was sie zu weitaus gefährlicheren Beutetieren macht.

„Die Natur ist schlau und Lebewesen wie Löwen neigen dazu, Lösungen für die Probleme zu finden, mit denen sie konfrontiert sind“, sagte er, „aber wir wissen noch nicht, was aus dieser tiefgreifenden Änderung der Jagdstrategie der Löwen resultieren könnte. Wir sind sehr daran interessiert.“ Weiterverfolgung dieser Geschichte.

Die Feldforschung in Kenia wurde vom Doktoranden und kenianischen Wissenschaftler Douglas Kamaru von der University of Wyoming geleitet. Palmer war zusammen mit Jake Goheen von der University of Wyoming und Corinna Riginos von The Nature Conservancy Co-Hauptforscher des National Science Foundation-Stipendiums, mit dem die Arbeit finanziert wurde. Neben der Untersuchung des Phänomens sind die Forscher nach eigenen Angaben auch daran interessiert, Lösungen zu finden, um den Verlust der Baumbedeckung in diesen ikonischen Landschaften zu stoppen.

„Diese Ameisen gibt es überall, besonders in den Tropen und Subtropen. Man kann sie in Ihrem Hinterhof in Florida finden, und es sind Menschen, die sie herumtragen“, sagte Palmer. „Wir arbeiten mit Landverwaltern zusammen, um Interventionen zu untersuchen, einschließlich der vorübergehenden Einzäunung großer Pflanzenfresser, um die Auswirkungen von Ameiseneindringlingen auf Baumpopulationen zu minimieren.“

Während sich die Wissenschaft weiter in Richtung hochentwickelter Technologien wie der KI-gestützten Datenerfassung bewegt, sagte Palmer, dass der anhaltende Fokus ihrer Gruppe auf die Tierwelt Kenias über mehrere Jahrzehnte hinweg traditionelle Methoden verwendet habe, was die Ausdauer der Forschung vor Ort zeige.

„Es gibt heute viele neue Tools, die Big-Data-Ansätze und künstliche Intelligenz beinhalten“, sagte er, „aber diese Studie entstand aus 30-jährigen Fahrten mit Land Rovern im Schlamm.“



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